波士顿动力未来将去往何处?

波士顿动力成立于1992年,研发了数款跨时代意义的机器人,其中最著名的就是为美国军方研制的BigDog大狗机器人。除此之外之前其在官方YouTube上发布的一款倒空翻机器人Atlas,火遍全球,不仅如此,还有堪称世界人形机器人领域最顶尖轮足机器人handle。这家独领风骚的企业究竟是何方神圣,跟脚在何处,未来发展方向是什么呢?

一.老教授夕阳下的奔跑

1949年在大西洋的彼岸,一个小男孩诞生了。那天天空中并没有天使吟诵着圣歌来预示这个孩子未来将会多么非同凡响,只有淡淡的微风和和煦的阳光,以及院子里打盹的小狗。小男孩很聪明,也很努力,在1977年取得了很多人梦寐以求的顶尖学府麻省理工的博士学位,并在1980年于卡内基·梅隆大学创立CMU leg实验室研究机器人相关课题。时光荏苒,6年时光匆匆而逝,曾经的小男孩又回到了麻省理工,继续研究机器人控制与视觉算法。故事到这里如果没有什么变化,若干年后学术界会多出几篇以小男孩名字命名的机器视觉方面的论文,然后小男孩则是每天晚饭后在布满金色梧桐叶的林荫大道和太太每天搀扶着散散步,度过余生。

但是小男孩始终记得在六岁时妈妈给他买的那只可爱的机械小狗,记得他当时对小狗承诺的让它有一天能和老是在院子的打盹的老杰克一样,能够和其他小狗一起自由地嘻嘻奔跑。

恋恋不忘必有回响,1992年美国陆军负责人找到他,希望他能够为军方研制一些机器人。已经43岁的小男孩在那一刹那仿佛看到了6岁那年那只机械狗明亮的眼睛以及自己曾经郑重许下的诺言,所以他义无反顾投入了军用机器人的研发。

风风雨雨数十载,曾经的小男孩已经变成69岁的老爷爷,他的公司也做出了那只小狗。但是老爷希望小狗不仅仅是能跑能跳,能上楼,他的梦想是将机器人变成世界上的一个新物种。

老爷爷的名字叫马克·雷波特,他的公司是波士顿动力。他和他的波士顿动力依旧在向前奔跑, 在人生的夕阳里不停向前奔跑。

二.蹒跚学步的它们

波士顿动力官网你可以看到从RHex到Sportsmini九款比较具备代表性的机器人。

1. RHex

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RHex是一款六足机器人,高14厘米,重12公斤,可负载2公斤,蓄电池供电,6个舵机,具备视觉系统。其具备良好的密封性和机动性,可以适应沼泽,水泥地,森林等多种环境。

2.SandFlea

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SandFlea和RHex一样是为军方开发的小型机器人,它的高度只有15厘米,不过重量只有5公斤,其不具备负重能力,主要在比较平坦的地面运动,不过它可以通过一条弹跳腿跳过障碍,它最高可以跳10米高,每次充电可以25次左右。

3.BigDog

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BigDog具备极强的环境适应能力和运输能力,其重109公斤,能够负重150公斤在雪地,森林,草丛,沼泽等极端环境运行,一次充电可以跑10公里。

4.WildCat

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Wildcat在研发出来时,用32公里/小时,打破了麻省理工1989年创造的当时世界上速度最快机器人记录21公里/小时。

5.LS3

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LS3的特点在于其超强的负载能力和续航能力。它可以携带超过500公斤的有效载荷,实际实验中其可以完美携带182公斤载荷持续续航24小时。在使用时根据计算机视觉控制自动跟随使用者。

6.Spot

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Spot应用场景包含室内和室外,其可以通过激光雷达侦测外界环境,并以此调整运动姿态。

7.Handle

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Handle可以说是一款具备划时代一样的轮足式机器人。不仅仅能在平整地面运行,还可以在崎岖的草地,有一定斜度的坡地运行,并且具备精准的跳跃功能。

8.Atlas

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Atlas也就是去年朋友圈里刷爆了的后空翻机器人,其质量轻,灵活性高,平衡能力非常强。

9.SpotMini

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SportMine与其他机器人最大的区别在于使用场景,其定位于家庭和办公室,是一款消费级机器人。在spot的基础上增加了一个5自由度蛇头,可以取放物品,并且续航时间提升了一倍,运行噪音极大减小。今年将试产100台,为明年量产做准备。

三.颠沛流离的家

比起小男孩一步步学习提升专业能力到成为拟人,拟物机器人行业的大佬及人物,以及这些机器人小家伙们一步步成长,越来越稳,越来越快来说,他们的家波士顿动力的经历就有点颠沛流离之感了。

在1992年创立之初,它是专门为美国军方服务,具备深厚的军方背景,而且其多个项目始终有军方赞助。然而在2013年谷歌突然收购了波士顿动力,与此同时还有另外7家机器人技术公司被谷歌斥巨资收购。关于收购的原因,两家公司当时都没有过多谈论。这一次收购其实意味者波士顿动力的转型,由之前的军用机器人研究,转型到实际应用场景的机器人研究。波士顿动力的技术核心在于姿态控制算法和它的运动系统。然而,Andy Rubin(谷歌高层,安卓之父,同时也是波士顿动力创始人Marc Raibert的好朋友)在14年离开谷歌,谷歌在14年又一次斥巨资收购了2家智能家居公司。结合最近几年谷歌在智能穿戴,智能家居方面的大量研究,我们不难推测出,在13年到14年谷歌其实对于发展战略方向进行过调整,把工业生产等应用场景的机器人项目砍掉了,专注于和人的生活密切相关的机器人,人工智能研究。

波士顿动力需要考虑的是和军方合同到期后如何得到研究经费,来进行非军用场景机器人的研发。从16年谷歌公开表示要卖掉波士顿动力,到网传各种各样的公司要收购波士顿动力,一直到17年波士顿动力才真正找好了下家-日本软银。

卖给软银后,我们看到波士顿动力的研究速度有了一定程度的加快,特别是Atlas,Handel这两款工业场景机器人,同时最近刚刚确定准备筹划于19年进行sportsmini的商业化量产,并在今年试产100台。我们不难发现,现在波士顿动力已经基本完完全全走出了军用机器人的圈子,在工业和家用这方面的应用场景研究也取得一定成果,如果sportsmini商业化成功,相信很快就会带来第二批工业/家用级机器人,可以预见的是第二批肯定会融入人工智能因素

终点的红线依稀可以看见轮廓,在黄昏下奔跑的老爷子距离他的梦想已经不远了!