一年卖出两百万台家用机器人之后 科沃斯又有了一个小目标

149025668288734000_a580x330

直到2015年,科沃斯才算真正成为了一家名副其实的机器人公司

因为家用扫地机器人产品,总部位于苏州的科沃斯机器人逐渐为普通消费者所知晓。而在创立伊始的1998年,这家公司的名字还叫泰怡凯电器。直到2011年,它才更名为科沃斯机器人科技(苏州)有限公司(下称科沃斯)。

此前数年,科沃斯最主要的收入来源,并非销售扫地机器人,而是为国外厂家代工生产吸尘器。2014年,代工产品为科沃斯贡献了超过12亿元的收入,占到公司总营收的52.6%,而机器人业务的比例则不到四成。这样的情况在之后的一年得以扭转,2015年机器人业务的营收接近14亿元,成为公司的第一大收入来源。

对于以代工起家的科沃斯而言,机器人板块从无到有的转折点出现在2000年。当年,42岁的董事长钱东奇在看报时,注意到一则关于机器人足球比赛的新闻。这位毕业于南京大学物理系的创业者由此联想到,是否能让机器人也帮着人们扫地呢?

于是,在代工主业之外,钱东奇在公司内设立了一只小规模的团队,专门研发此后被称为扫地机器人的全新产品。他向界面新闻记者解释这项决定的原因,“我不太甘心公司一直做简单的代工,尽管它还是有利润的。我在想,还是要做一点有技术含量的东西。”

当时,钱东奇可能并没有预想到新产品的研发会如此不易,他甚至笑着将这段经历形容为“掉进了一个坑里”。而这位科沃斯的创始人自然也没有料到,他的公司有朝一日会成为中国最大的扫地机器人生产商。

直到该研发项目启动后的第七年,扫地机器人的第一代成品终于面世,钱东奇的公司才从坑里爬了出来。而此时,研发机器人产品的团队总共也只有十几个人。在这段漫长的摸索期,泰怡凯幸运地享受到了中国“入世”所带来的政策红利:公司原有的出口代工业务量不断增长,从而支撑起研发扫地机器人的副业。

现在看来,这项当时前景不明的投入换来了远超预期的回报。去年,科沃斯卖出了近200万台家用机器人产品,其中绝大部分为扫地机器人。钱东奇透露,今年的机器人销量肯定会超过去年,而这导致的一个问题是工厂产能告急。

今年初,科沃斯向证监会提交的IPO申请中披露,公司计划斥资新建一座年产400万台机器人的生产基地。目前,该项目已经获得了建设用地,正在进行基建规划。不过按照钱东奇的预判,这座新工厂在3-5年建成后,也将很快无法满足扫地机器人市场井喷所带来的巨大需求。

他经常把扫地机器人和洗衣机做对比。“人不愿意扫地和不愿意洗衣服是一样的,只是现在扫地机器人还没有做到洗衣机那样的方便程度,只要把衣服扔进去就行。”在钱东奇看来,如果扫地机器人能够达到类似的性能,中国市场的年销量将达到4000万台。得出这个结论,是因为现在国内洗衣机的年销量就是4000万台。而这个数字,相当于去年全国扫地机器人总销量的十倍。

这一天何时到来,很大程度上取决于扫地机器人产品本身,其道理类似于iPhone之于智能手机市场。

尽管科沃斯的扫地机器人目前已迭代超过20个版本,不过钱东奇也承认,现在的产品还无法让消费者认为它是一件生活必需品。当有用户向他提及扫地机器人有时不认识“回家充电”的路、时不时出现宕机情况等缺点时,钱东奇会诚恳地向吐槽者道歉,承认机器人的性能达不到购买者的期望。

“五年前,我们给自己的的期许是做一台这样的扫地机器人:不漏扫、不重复、扫干净、拖干净。”钱东奇告诉界面新闻记者,它的技术门槛,主要在于机电一体化(融合了计算机技术、信息技术、机械技术等在内的交叉学科),这并不容易。

公司今年推出的新产品,被他寄予了实现此前期许的期望。这款扫地机器人对即时定位与地图构建(SLAM)技术进行了升级,让它改变了此前的“盲扫”模式,而是能做到在任何时间都知晓自己所处的位置,并因此知道下一步该如何打扫。

与此同时,扫地机器人这块充满想象力的市场蛋糕,也吸引了诸多国内外家电厂商分食。拥有先发优势的科沃斯,因此不得不面对海尔、美的甚至小米这样的竞争对手。就市场占有率而言,科沃斯已从最高峰时的接近80%下滑至目前的50%左右。

在钱东奇看来,市场占有率的下降不完全是件坏事。“在市场非常成熟的情况下,第一名的品牌有30%左右(占有率),就算是市场主导产品了。”他认为,此前畸高的占有率,只能说明国内扫地机器人行业还是一个不成熟的市场。

而在这个节点上,钱东奇又为科沃斯寻找到了一个新目标,有如其17年前带领这家公司一头载入机器人行业那样。

去年5月,科沃斯推出了一款名为UNIBOT的新产品,它外形类似于扫地机器人,但被公司定义为新一代产品————管家机器人。UNIBOT将不仅仅完成房屋清扫这项单一工作,同时会作为智能家居平台的入口,统筹管理空气净化、安防监控以及空调开关等家庭生活的方方面面。

对于开发者而言,和原先扫地机器人只需关注自动化技术不同,管家机器人需要融入更多的信息化技术。按照钱东奇的规划,科沃斯的管家产品需要用五年时间完成迭代更新,使之成为一款足够成熟的产品。而更进一步的计划,是加入人工智能技术,将其升级为更为聪明的机器人伴侣。

为此,科沃斯已着手准备一支规模庞大的研发力量,其每年的研发投入为近1亿元,这笔费用相当于公司年营收的5%左右。在国际主流的科技企业中,这亦属于普遍水准。

而在这段技术摸索期,处于风口中的扫地机器人业务,将为科沃斯提供足够的现金流。这一情况,与十多年前公司代工业务的使命颇为类似。

钱东奇也预想到了未来所面临的困难。“既然路线图看清楚了,当时(开发扫地机器人时)能走过来,现在也是一定能走过去的。”他告诉界面新闻记者。

看得出来,这位现年58岁的公司掌舵者还颇为怀念那段默默研发扫地机器人的岁月。“可能我觉得做这方面研究也蛮有意思的,大家全力投入在里面做,每每有一点进展的时候,都是喜滋滋的。”钱东奇说道。