网红企业iRobot买下了一个教育机器人平台 跟大疆一样想做儿童编程生意

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你买的扫地机器人不仅能帮你做家务,或许还能手把手教你学编程。

近年来,儿童编程教育和STEM教育相关的教育机器人市场热度不断飙升,越来越多的智能硬件厂商开始在这个领域抢滩布局。

继6月12日无人机大佬–大疆–发布其首款“史上最强”机器人教育产品后,6月21日,全球最大的消费机器人公司iRobot宣布已经完成了对商用教育机器人平台Root Robotics(以下简称Root)的收购,将助力其加速布局教育机器人市场。

关于此次收购,iRobot首席执行官Colin Angle在一份声明中说到:“收购Root Robotics能够帮助iRobot扩大其教育机器人系列产品的覆盖范围。”

Root:出身高贵的教育机器人公司

Root是同名编码机器人的创造者,是一家哈佛大学Wyss研究所成立的创业公司,是一个被教育工作者、学生和家长广泛使用的商用教育机器人平台,在STEM教育领域具有非常强势的影响力。

Root旗下的Root Robot是一个六边形的编程教学机器人。这个巴掌大的小机器人在中间插入一支画笔,就能将孩子们为其编写的程序代码画出来,通过寓教于乐、实际操练的方式,让4岁到99岁的人都能学习如何编程,并逐渐培养成具有一定专业水准的程序员。

Root Robot的功能非常多,官网显示这款机器人支持包括画画、播放音乐、吸附白板等在内的14种功能,通过蓝牙连接到iPad或者iPhone,直接通过配套的APP以图形化的方式,编写程序代码对它进行控制,即使是没有任何经验的人也能用它进行编程。

Root支持以三种不同难度级别的编程语言(包括基于块的可视化编程语言)。上述应用程序通过三个级别引导用户:教授逻辑技能的图形编码块,具有更详细界面和支持拖放的图文混合编程级别,以及Apple Swift中的全文本代码编程(使用Python和JavaScript)。

而收购Root则意味着iRobot进军教育机器人市场的第二次尝试,iRobot早在2007年就推出了其首款可编程机器人Create。

如果说Root做机器人纯碎到让人能一眼看透,那么iRobot则是久经沙场的老将,花了 12 年才找到了最终方向。

iRobot 的整个成长故事还原了一项前沿科学技术从实验室、到军事应用、再到工业领域、最终到民用产品,进而逐渐普及到消费者群体中的完整过程。

iRobot是从MIT实验室走出来的企业。29年前,在 MIT 攻读硕士学位的iRobot创始人科林·安格尔(Colin Angle)加入了著名的MIT人工智能实验室,后来安格尔创造了他的得意之作 Genghis–一个仿造蚂蚁躯体的六脚机器人。这个作品让安格尔赢得了当年MIT最佳本科毕业生的毕业设计奖。

1990年,怀着做实用型机器人的梦想,还在攻读研究生的安格尔和他的导师 Rodney Brooks教授(机器人之父)一拍即合共同创办了iRobot,并给iRobot 赋予了成为实用型机器人公司的使命。

从此,这家史诗级的机器人公司便开始了其长达28年的商业探索之路。

iRobot 成立之后的第一个项目是关于探索外太空的产品。1991 年,iRobot 把 Genghis 的设计应用到太空探索车上,这种小型机器人大幅降低了成本,而这种结构设计最终成就了 1997 年踏上火星的 “Sojourner Rover”(火星漫游者)。刻有安格尔名字的火星车如今还陈列在美国宇航局。

在很长一段时间,iRobot 的方向都是为美国政府和军方提供太空探测 、军事救援等特种机器人。在 iRobot 总部的历史长廊,你可以看到各种千奇百怪的机器人,它们上天入地,涉及太空、安防、医疗、清洁和玩具。

在创业的前六年半里,iRobot 整个财务状况都是入不敷出的,但这些项目让 iRobot 积累了不少技术财富,比如排雷、扫雷机器人的技术,就直接应用到后来推出的扫地机器人的清洁算法上——不管是排雷还是清洁,首先得保证机器人毫无遗漏地覆盖每一片区域。

但没人想到的是,从 1990 公司成立到第一台扫地机器人驶出实验室,走了 12 年的路。90 年代末,iRobot 和清洁公司 Johnson Wax 合作推出了大型清洁机器人,这是 iRobot 第一次把机器人功用性放在清洁目的上。

不久之后,公司决定打造家用扫地机器人。在那个年代,传感器数量少质量差,把清洁机器人做小是一件很有挑战的事。

在经历了反复的试验后,2002 年,第一台 Roomba 扫地机器人走出生产线。

在 Roomba 发布之后的短短几周内,得到了大量媒体机构的关注并报道,发布后的3个月内就卖出了7万台,这个一炮而红的扫地机器人让iRobot 都感到意外。

从公司创立到 iRobot 首款扫地机器人 Roomba 推出,Colin Angle 及团队花了12年的时间去不断探索和积累智能机器人的相关经验,又花了15年才让扫地机器人真正被消费者、终端用户们所接受和认可。

目前,iRobot 在全球范围内已经售出2000万台机器人产品,真空吸尘器的消费体量中有20%的份额来自于扫地机器人。在全球以及美国的整个扫地清洁品类中,Roomba 都是销量最高的品牌。

并且在成立的几年来,这款产品的市场份额在全球大部分市场中都超过60%,其中在日本、美国、德国市场中是第一名,在中国进来的比较晚目前是市场第二名,中国也是世界上唯一一个在机器人产业中iRobot 作为后来者进入的市场。

然而在可以看到的未来,扫地机器人这样的智能家居将会是 iRobot 重点研发方向是,但绝不是唯一的方向。

安格尔曾说:“Roomba 仍然只是一个青少年。iRobot虽然已经成立 28 年了,但今天依然处在起步阶段。”

很大程度上,这是整个机器人行业的现状,数据显示,家用机器人还只是一个一年能卖 30 亿美元的小生意。这背后,有技术的限制,也有市场规模的因素。

为此,iRobot去年投入了 1 亿美金,继续探索机器人的应用方向。因而,iRobot收购Root,抢占教育机器人市场也就不难理解了。

教育机器人市场一片欣欣向荣,编程站在了课外活动鄙视链的顶端

据前瞻产业研究院发布的《中国教育机器人行业发展前景预测与投资规划分析报告》统计数据显示:随着多方面因素的共同作用,教育机器人行业驶入发展快车道,2018年全球教育机器人市场规模约为9.55亿美元,较上年同比增长16.61%,近5年全球教育机器人市场规模增速始终保持在14%以上。其中截止至2017年中国教育机器人市场规模增长至5.79亿元,同比增长21.13%。进入2018年中国教育机器人市场规模约为7.5亿元,较上年增长29.53%,近5年来,中国教育机器人市场始终保持20%以上增速快速增长。

特别是随着编程走入课堂,甚至正式纳入了高考考场科目(走在改革前沿的浙江省还把信息技术(含编程)正式纳入了高考考场科目),越来越多的商家从中嗅到了商机。

目前,大多数研究报告认为国内少儿编程教育市场规模在100亿左右。

有鉴于此,现在的教育机器人开始越来越侧重培养儿童的编程能力,少儿编程似乎轻易地超过了马术、高尔夫、击剑、冰球等“高雅贵族运动”,站在了课外活动鄙视链的顶端。

前不久,大疆推出的教育机器人「机甲大师 RoboMaster S1」就是将教育和娱乐的元素融入机器人产品中,旨在培养孩子的编程思维和编程能力。

从全球来看,在编程机器人市场中,国外方面有乐高、索尼、Wonder Workshop、wowwee等来自电子和玩具企业入局。国内方面,从2015年开始,已吸引了优必选、能力风暴、Makeblock、RoboSpace等企业早早布局,也吸引了小米、寒武纪智能等新入局企业。

现在,iRobot收购Root第二次试水教育机器人也正是因为嗅到了其中巨大商机,届时它将与上述众多硬核竞争对手展开正面交锋。

扫地机器人而闻名的iRobot,能否在教育机器人领域再次收获硕果,迎来“第二春”,还需要时间来告诉我们答案。

结语

在这个变幻莫测的技术大跃进时代,iRobot 的成长之路充满了蔑视权威、颠覆传统的勇气,他们不墨守成规、不安于现状,只因为他们信仰, “去不停尝试,并理解其中风险;如果一个想法行不通,那就尝试另一个”。

iRobot虽然花了12年才找到了自己的方向,但在机器人领域,它却给了业界很好的一个范例–如何把技术转换为成熟的商业产品并找到合适用户。如今iRobot怀揣初心与梦想,再次启程,在即将步入三十而立年纪的iRobot或许会给我们带来不一样的惊喜。